También conocida como vitamina B3, es el nombre común para el ácido nicotínico. Se trata de un nutriente muy importante para el cuerpo humano, ya que desempeña un papel en más de 50 procesos metabólicos diferentes. Conozca los beneficios, efectos, fuentes y propiedades de la Niacina.

Como todas las vitaminas del grupo B, el papel principal de la niacina es ayudar al cuerpo a convertir los carbohidratos, grasas y proteínas en energía utilizable. Además, la niacina también posee propiedades antioxidantes y ayuda a regular el azúcar en la sangre, producir ácido estomacal y mantener la integridad celular.

¿Qué es la niacina?

La niacina es la más común de los nutrientes «fortificados» en Canadá y Estados Unidos, siendo una de las más estables de las vitaminas del complejo B. Tiene resistencia a los efectos del aire, el calor, la luz, el ácido y el álcali (Algunos autores también definen un «álcali» como una base que se disuelve en agua). Una sustancia cristalina blanca que es soluble en agua y alcohol, niacina y niacinamida son ambas fácilmente absorbidas por el intestino delgado. Pequeñas cantidades se pueden almacenar en el hígado, sin embargo, el exceso se excreta en la orina.

La vitamina B3 tiene dos formas básicas: niacina (también llamada ácido nicotínico) y niacinamida (también llamada nicotinamida).

El hexaniacinato de inositol, también está disponible y posee muchos de los mismos beneficios de la niacina, por lo que se está volviendo cada vez más popular. La niacina dietética y la formación dentro del cuerpo a partir del aminoácido triptófano se convierten en niacinamida.

¿Cuáles son las fuentes de la niacina?

La niacina es un nutriente esencial que se encuentra en alimentos comunes como el cacahuete o maní, el brócoli, la carne de aves, los mariscos, los pescados, la carne de órganos (hígado, por ejemplo), setas, levadura de cerveza, entre otros alimentos.

Algunas vitaminas B3 también se encuentran en granos integrales. La vitamina B3 se encuentra en la mayoría de los suplementos vitamínicos, sin embargo, el suplemento adicional es necesario para alcanzar muchos de los beneficios de salud comprobados.

Otra buena fuente de niacina es la biosíntesis del aminoácido triptófano. La niacina puede ser fabricada dentro del organismo, pero cuando ocurre deficiencia en B1, B2 y B6, es imposible que la niacina se produzca a partir del triptofano. Alrededor de 1 mg de niacina equivale a 60 mg de triptófano dietético.

La niacina se utiliza en el proceso de liberación de energía a partir de carbohidratos, formando grasa de carbohidratos y ayudando en la metabolización del alcohol.

Tanto la niacina como la niacinamida (nicotinamida) son críticas en el dinucleótido de coenzima nicotinamida adenina (NAD), proceso que está relacionado con muchas reacciones biológicas redox, donde se utiliza para transferir electrones.

Como no se puede almacenar, se debe consumir todos los días. El valor mínimo necesario recomendado para un hombre es de 17 mg al día (cantidad encontrada en dos pechugas de pollo de tamaño mediano) y 13 mg para una mujer.

Beneficios generales de la niacina

Sistema digestivo

La niacina ayuda a aumentar los niveles de energía mediante la mejora de la utilización de los alimentos y se ha utilizado de forma beneficiosa para el tratamiento de la fatiga, irritabilidad y trastornos digestivos, como el estreñimiento, la diarrea, y la indigestión.

También puede estimular la producción extra de ácido clorhídrico. El ácido nicotínico ayuda en la regulación del azúcar en la sangre (como parte del factor de tolerancia a la glucosa) en personas con problemas de hipoglucemia y proporciona una mayor capacidad para lidiar con el estrés.

Es importante resaltar que sólo el ácido nicotínico (no la niacinamida) es capaz de disminuir los niveles de grasa en la sangre.

Dermatológico y odontológico

La vitamina B3 se utiliza para el tratamiento del acné y varias reacciones cutáneas, así como para problemas de dientes y encías.

Trastornos cardiovasculares

La vitamina también se ha utilizado para estimular el deseo sexual, desintoxicar el organismo y protegerlo de ciertas toxinas. Para la mayoría de estos y los problemas relacionados con los trastornos cardiovasculares, es preferible consumir el ácido nicotínico en detrimento de la niacinamida.

El ácido estimula la circulación y, por esta razón, puede ser útil en el tratamiento de calambres en las piernas causadas por deficiencia circulatoria y dolores de cabeza, especialmente el tipo de migraña.

Sistema nervioso

La vitamina B3 actúa en el sistema nervioso central, siendo de gran importancia para el buen funcionamiento del cerebro, ya que ayuda en la síntesis de la vaina de mielina. Es útil en el tratamiento de la ansiedad y en muchos casos, puede ser eficaz incluso contra la depresión, ya que es proveniente del triptófano, sustancia que da origen a serotonina, hormona responsable de la sensación de bienestar.

Además, puede ser útil para pacientes con síndrome de Ménière, condición de salud asociada a pérdida auditiva y vértigo. El ácido nicotínico ayuda a reducir la presión arterial. Además, algunos problemas neurológicos, como la parálisis de Bell y la neuralgia del trigémino, fueron auxiliados por la suplementación de niacina.

Transtornos psicológicos

La vitamina B3 también ha sido útil para revertir la experiencia alucinatoria, el pensamiento delirante o el humor amplio y los cambios de energía de algunos trastornos psicológicos. Aunque esta terapia tiene sus escépticos, algunos estudios muestran resultados prometedores en el tratamiento de la esquizofrenia con niacina y otros suplementos. Otros estudios demostraron poco o ningún efecto. De esta forma, es necesario realizar más investigaciones para verificar el efecto en trastornos mentales.

Colesterol alto

La niacina demostró disminuir el colesterol en la sangre por un mecanismo desconocido. A pesar de ello, en las dosis de 1 a 3 mg al día, necesarias para efectuar los niveles de colesterol, provocó anormalidades hepáticas y rubor de piel.

La sobredosis necesaria en este caso, debe realizarse solamente bajo supervisión médica completa. El compuesto hexaniacinato de inositol está disponible para eliminar estos problemas.

Para las personas que ya han sufrido un ataque al corazón, la niacina parece disminuir el riesgo de nuevos ataques. Además, es un tratamiento aprobado por la FDA para la pelagra, una condición rara que se desarrolla a partir de la deficiencia del nutriente.

El tratamiento con aproximadamente 2 g al día de ácido nicotínico produjo reducciones significativas en los niveles de colesterol en sangre y triglicéridos. Para disminuir el componente LDL y elevar el colesterol HDL bueno, la gente suele consumir alrededor de 50-100 mg dos veces al día y luego aumentar la cantidad lentamente a lo largo de dos o tres semanas hasta 1500-2500 mg.

Generalmente, para aquellos con niveles elevados de colesterol, ocurre la reducción del riesgo de arteriosclerosis. Debido a su estimulación vascular y a los efectos de la reducción del colesterol y de la presión arterial, la vitamina B3 ha sido utilizada preventivamente para problemas secundarios graves de enfermedades cardiovasculares como infartos de miocardio (ataques cardíacos) y AVC.

Disfunción eréctil y salud sexual

La niacina mejora la salud sexual tanto en hombres como en mujeres. Desempeña un papel en la producción de hormonas adrenales. Una de las hormonas adrenales más importantes es la DHEA, que es un precursor de la testosterona y el estrógeno. De manera que la niacina funciona indirectamente para apoyar niveles sanos de hormonas sexuales masculinas y femeninas.

Además de apoyar niveles sanos de hormonas sexuales, puede facilitar la excitación sexual. Esto ocurre porque el nutriente es usado por el organismo para dilatar los vasos sanguíneos de forma saludable, factor necesario para dirigir el flujo sanguíneo adecuado para los órganos genitales.

Los efectos de la niacina en el flujo sanguíneo y en la salud sexual se documentaron en un estudio con 160 hombres que presentaban disfunción eréctil.

Los participantes fueron asignados aleatoriamente a uno de los dos grupos. Un grupo debería tomar un suplemento de niacina al día durante 12 semanas, y el otro grupo debería tomar placebo diariamente por el mismo período de tiempo. Después de los tres meses, el grupo que recibió la suplementación presentó una mejora significativa, mientras que el grupo placebo no percibió ninguna mejora.

Nuevas investigaciones muestran que tomar altas dosis de niacina, también conocida como vitamina B3, puede mejorar el rendimiento de los hombres con impotencia severa. Los voluntarios que tomaron dos a tres píldoras de 500 miligramos cada día durante 12 semanas reportaron mejoras significativas en sus vidas sexuales en comparación con aquellos que tomaron un comprimido de placebo.

Investigadores de la Universidad china de Hong Kong, donde el estudio fue realizado, creen que la niacina funciona aumentando el flujo sanguíneo hacia la región pélvica.

Trastornos digestivos

Los hombres con trastornos digestivos como deficiencias enzimáticas, diverticulitis, enfermedad de Crohn, gastritis atrófica, síndrome del intestino irritable, úlceras y otras condiciones de salud pueden presentar una reducción de la absorción de vitaminas y minerales. Los hombres que luchan con estas enfermedades pueden incluir cantidades aumentadas de niacina en la dieta o posiblemente con suplementación.

Estatinas

En la forma de suplemento, la niacina funciona aumentando los niveles de lipoproteína de alta densidad, el llamado  «colesterol bueno». La niacina funciona de manera simular a las estatinas, medicamentos contra el colesterol prescritos para millones de personas en todo el mundo y que sirven para reducir los niveles de grasas nocivas que entuben las principales arterias del cuerpo.

Como algunas investigaciones sugieren que las estatinas también pueden ayudar con la impotencia, los investigadores querían ver si la niacina tenía el mismo efecto. Los resultados, publicados en la revista Journal of Sexual Medicine, mostraron que los hombres que tomaron niacina mostraron una gran mejora en comparación con los tratados con placebo, con los peores casos de función eréctil que mayor beneficio.

Los resultados se midieron utilizando un sistema de puntuación reconocido, llamado Índice Internacional de Función Eréctil, que mide la capacidad de obtener y mantener una erección.

Los investigadores dijeron que, además de combatir el colesterol, la niacina también puede dilatar los vasos sanguíneos. La vitamina desencadena la liberación de una sustancia llamada prostaglandina 2, que es conocida por ayudar al endotelio, el revestimiento de un vaso sanguíneo, relajarse y dejar más sangre.

El Dr. David Edwards, un especialista en medicina sexual de Chipping Norton, en Oxfordshire, dijo que los resultados eran interesantes. Sin embargo, advirtió sobre la necesidad de que los hombres hagan exámenes médicos adecuados antes de iniciar el uso de niacina en altas dosis.

Osteoartritis

La osteoartritis y otras condiciones dolorosas de la articulación también pueden responder al tratamiento con niacina (como la niacinamida). Para ayudar a reducir el dolor de las articulaciones y mejorar la movilidad, la niacinamida se utilizó en cantidades que empiezan en 500 mg dos veces al día hasta 1.000 mg tres veces al día junto con 100 mg de diario del complejo B.

Pelagra

La pelagra es el nombre de la deficiencia de niacina, describiendo la sintomatología de la «piel cruda» de la enfermedad. En un sentido absoluto, la niacina no es una vitamina, ya que el organismo puede sintetizarla comenzando con el aminoácido triptófano.

Algunos casos de pelagra en realidad eran deficiencias de triptófano, o cantidades reducidas de factores que ayudan a convertir el triptófano en niacina. La pelagra provoca dermatitis, diarrea y lesiones nerviosas que afectan al sistema nervioso central, pudiendo llevar a la demencia.

Además de esta enfermedad, la carencia puede ocasionar depresión, dolores de cabeza, fatiga, insomnio, irritabilidad, entre otros síntomas. El tratamiento a base de niacina para pelagra es aprobado por la FDA (Food and Drug Administration).

La niacina ha sido una adición importante al arsenal de psiquiatría ortomolecular en una variedad de trastornos mentales. Inicialmente, se demostró que sería útil para las neurosis y psicosis descritas como la «demencia de la pelagra».

Desde entonces, se ha utilizado en grandes cantidades, más de 100 mg al día y muchas veces más de 1.000 mg al día (hasta 6.000 mg), para tratar una gran variedad de síntomas psicológicos, incluyendo el alcoholismo, la depresión, esquizofrenia problemas de drogas y sencillez. Los alcohólicos son comúnmente deficientes en niacina y muchas veces necesitan recibir un suplemento de vitamina B3 combinado con otras vitaminas del complejo B.

Referencias:

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Sign up now: take action from mid-life to maintain healthy brain. Faculty of Medicine of Hong Kong. Weetabix vitamin that saves a man’s love life, Daily Mail.

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